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How it is monitored

Monitoring of the environmental radiological status is carried out more particularly in the vicinity of nuclear installations, but it is also carried out throughout France.

Consequently, different monitoring networks have been deployed to collect regular and precise measurements:

  • Sampling networks in the environment (air, water, soil and foodstuffs to be analyzed a posteriori by the laboratory)
  • Continuous radioactivity monitoring networks which provide real-time transmission and processing of the measurement results, and also have an alert function in case of an unusual peak in measured radioactivity.

Nuclear facilities under close monitoring

A monitoring ensured by the operators, regulated by the ASN...

In the vicinity of nuclear facilities, French regulations require operators to monitor the effluent discharged by their installations and the environment around their installations, both inside and outside nuclear sites.

Radioactivity measurements of the samples taken for this monitoring, must be carried out by approved laboratories. This monitoring is generally carried out as close as possible to the potential sources of accidental release.

Under close monitoring are : nuclear installations, related to or involved in the industrial stages of electricity production (old uranium mining sites, manufacturing factories, sites for enrichment or reprocessing of nuclear fuels, nuclear power plants, treatment centers, nuclear waste storage facilities), nuclear research centers, and military ports with nuclear naval bases.

This global monitoring organization placed under the nuclear operators’ responsibility, constitutes the main source of measurement data, making it possible to know the radiological status of the environment around the nuclear facilities.

 ... and supplemented by IRSN

IRSN conduct a regular monitoring around nuclear sites, complementary to that set up by nuclear operators, via its own monitoring networks. The measurement data collected are also fed into the RNM network.

A monitoring covering the whole country

Beyond the close watch of the facilities, a widened monitoring makes it possible to know the radiological status of the environment.

Cette surveillance est réalisée par de nombreux acteurs : l’IRSN, les directions ministérielles et les services de l’État en charge de contrôles sanitaires, des associations…

IRSN collect data on the French environmental radioactivity in metropolitan France and DROM-COM via radio-ecological studies carried out on request from nuclear operators, from public authorities or from representatives of civil society (CLI, communities, associations, etc.), or via its own study and research programs.

The ministerial and governmental bodies in charge of health inspections have a general mission of sanitary control of foodstuff and animal meats, which requires the search for hazardous chemical, physical and biological agents, including search for radioactive substances.

For example, the Directorate-General on Food Safety (DGAL) carry out a plan annually to monitor the possible contamination of foodstuffs (milk and dairy products, eggs, meat, fish, and seafood) by radionuclides. The objective of this plan, set up after the Chernobyl accident (and revised in 2008), is to ensure that there is no contamination of any food produced in the neighborhood of nuclear facilities.

The Directorate General for Competition, Consumer Rights and the Protection against Fraud (DGCCRF) carry out equivalent monitorings on vegetable foodstuffs.

The Directorate-General for Health (DGS) and the Regional Health Agencies (ARS) organize the monitoring of water quality (drinking water, recreational water, domestic hot water, bottled water, wastewater ...).

As for the Associations, the Association for Radioactivity Monitoring in Western France (ACRO) conducts regular monitoring of radioactivity in the environment throughout the Seine-Normandy basin, and also conduct investigations in other places on request from citizens, from environment protection associations or from Local Information Commissions and Committees (CLI). Not to mention members of the national network of physico-chemical air quality (ALQA) measurements are equipped with automatic sensors for continuous measurement of atmospheric radioactivity.

This set of measurements, also fed into the RNM database, gives an overview of the territory radioactivity level in various environmental compartments and foodstuff.

Du prélèvement à la mesure : la mesure du C14 dans le lait

La mesure du C14 dans les échantillons biologiques requiert des méthodes complexes et délicates qui sont utilisées aussi bien pour la technique de datation au carbone 14 que pour la détermination de la teneur en carbone 14 d’un échantillon de l’environnement.

Une fois le prélèvement réalisé sur le terrain (1), celui-ci doit être rapidement conditionné afin d’éviter toute dégradation, puis transporté au laboratoire pour y subir différents traitements. La lyophilisation du lait (2) permet une meilleure combustion de l’échantillon.

Après pesée (3), l’échantillon de lait lyophilisé subit une combustion (4)  qui permet de transformer le carbone en CO2.  A partir du CO2 recueilli, une opération chimique par étapes de synthèse du Benzène (C6H6) est réalisée (5). C’est sous cette forme liquide que la teneur en carbone 14 de l’échantillon sera mesuré en scintillation liquide (6).

Depuis le prélèvement jusqu'à la restitution de la mesure de radioactivité, l'ensemble de ces étapes peut prendre plusieurs mois.

le prélèvement

Prélèvement de lait de vache chez un producteur/agriculteur d’une zone géographique choisie pour sa représentativité


Le lait est lyophilisé afin de réduire le volume de l’échantillon et de faciliter sa combustion

La pesée

La pesée doit être la plus précise possible afin de déterminer la quantité de carbone 14 présent dans l’échantillon


Le carbone présent dans l’échantillon est transformé en CO2 par combustion en bombe

La synthèse du benzène à partir du CO2

Le gaz carbonique réagit chimiquement avec du Lithium pour former du carbure de Lithium
10 Li + 2 CO2 → Li2C2 + 4 Li2O

qui réagit avec de l’eau pour former de l’acétylène (C2H2
Li2C2 + 2 H2O → C2H2 + 2 LiOH

Le Benzène est ensuite formé par trimérisation de l’acétylène
3 C2H2 → C6H6

La mesure

Le benzène synthétisé est mesuré en scintillation liquide. Un liquide « scintillant » réagissant avec le Benzène est ajouté puis les échantillons sont comptés chacun plusieurs heures. L’activité en carbone 14 est ensuite déterminée par « comparaison » à un flacon de référence

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